Intel, más de 40 años de liderazgo con los microprocesadores

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En diciembre de 1947, gracias a los Laboratorios Bell, el mundo de la electrónica asistió al nacimiento del transistor, un componente que se convertiría en la piedra angular de dispositivos mucho más complejos, como los microprocesadores. Sin embargo, no es hasta finales de la década de los 60 cuando ve la luz Intel, la empresa líder en esta tecnología.

Una semana más, y repasando las principales empresas del informe anual ‘Best Global Brands’ de Interbrand en 2013, hablamos de Intel y hacemos una revisión histórica de la trayectoria de esta empresa multinacional. ¿Cómo se fundó? ¿Qué hitos históricos han marcado su pasado y su presente?

De “Moore Noyce” a “Intel”

Para conocer la historia de Intel debemos remontarnos a finales de los años 60, concretamente a 1968. Fue en Mountain View, donde actualmente reside el gigante de Google, el lugar escogido para dar a luz a esta gran empresa. Los protagonistas fueron básicamente dos: Gordon E. Moore, químico y físico famoso por la Ley que lleva su apellido y Robert Noyce, también físico y co-inventor del circuito integrado. A ellos se les sumó después Andy Grove, un ingeniero químico, que dirigió la compañía durante la mayor parte de los años 1980 y del período de alto crecimiento de los 1990.

Moore y Noyce inicialmente quisieron llamar a la compañía “Moore Noyce”, pero sonaba tan mal (ya que en inglés suena como More Noise, que literalmente significa “más ruido”) que podría asociarse con malas interferencias. Por ello decidieron utilizar el nombre NM Electronics durante casi un año, antes de llamar a su compañía Integrated Electronics (en español Electrónica Integrada), a través de su abreviatura “Intel”. Sin embargo, cuando ya decidieron el nombre se dieron cuenta de que “Intel” estaba registrado por una cadena hotelera, por lo que tuvieron que comprar los derechos para poder utilizarlo.

Si nos centramos en los orígenes, Intel se dedicaba a la creación de memorias. Las de más éxito fueron DRAM, SRAM y ROM. Y ya en 1971, tan sólo 3 años después de su inauguración, crearon el primer microprocesador. Pero dicho microprocesador, al contrario de lo que nos puede parecer, no era para un ordenador. Se trataba de un encargo para Busicom, una empresa japonesa que planeaba sacar al mercado una nueva calculadora.

Este primer microprocesador fue creado gracias al ingenio de Ted Hoff que diseñó un chip con una memoria capaz de hacer varias acciones. Este chip es el elemento clave del cuerpo del microprocesador. Posee 4 chips como éste y dos más de memoria. El gran avance era que ya no hacía falta crear un circuito integrado para cada parte de la calculadora, sólo hacía falta uno, y lo denominaron Intel 4004.

Intel, ¿solo microprocesadores?

Los chicos de Intel se dieron cuenta rápidamente del potencial de este producto, capaz de dotar de ‘inteligencia’ a muchas máquinas y dio lugar a otros tantos microprocesadores. El único problema era que la japonesa Busicom poseía los derechos, y para recuperarlos Intel tuvo que pagarles 60.000 dólares. Ahora bien, ¿es posible denominarlo como el primer microprocesador de la historia? Muchos dicen que sí, pero como siempre ocurre en la informática ante una afirmación tan contundente surge la polémica y hay quien considera que el mérito es de Texas Instruments.

Al margen de estas disputas, desde entonces Intel Corp. se centra en el mundo de los microprocesadores rechazando entrar en el que parece que es el mercado del momento, los ordenadores. Su gran oportunidad llega de la mano de IBM en 1980. IBM compra a Intel e microprocesador que formaría parte del IBM PC, ordenador también pionero en disponer de MS-DOS como sistema operativo. Diversos microprocesadores, todos ellos con una asignación numérica, hicieron avanzar el producto estrella de Intel.

Hasta que llegó 1989. Fue entonces cuando un fallo judicial prohibía que se usaran números para dar nombre a los microprocesadores. Empezaba entonces el tiempo de los Pentium. Sin embargo, a estas alturas los procesadores de Intel eran tan conocidos y utilizados que a menudo el usuario se refería a un modelo de ordenador por el nombre de su procesador Intel. Frases como “me he comprado un Pentium II” estaban integradas en la cultura popular.

Entre sus adquisiciones, también en 2010 compró McAfee, compañía de software de seguridad informática cuyo producto más conocido es el antivirus McAfee VirusScan. Y poco después se hizo con Infineon Technologies. Con esta compra, Intel planeaba utilizar la tecnología de la compañía en los ordenadores portátiles, teléfonos inteligentes, netbooks, tabletas y los ordenadores integrados en los productos de consumo, para finalmente integrar su módem inalámbrico en los chips de Intel. Un paso más más allá de los microprocesadores de siempre.

Luces pero también con sombras

Sin embargo, los miembros de Intel no siempre fueron unos visionarios. Durante los años 90, Intel fue responsable de muchas de las innovaciones del hardware de los computadores personales. De hecho, Moore recuerda cómo a mediados de los 70 le propusieron comercializar el 8080 equipado con un teclado y un monitor orientado al mercado doméstico. Es decir, le estaban proponiendo ser los pioneros en el mundo de las computadoras personales. Pero no vieron la utilidad de esos aparatos, y descartaron la idea.

Aunque hasta el momento tan sólo hemos hecho referencia a la relación entre Intel y el PC, debemos destacar que a lo largo de esta historia Intel ha firmado también contratos con Apple y otros fabricantes desarrollando así microprocesadores pasa sus computadoras.

Así que a día de hoy Intel es el mayor fabricante de microprocesadores y el que tiene más cuota de mercado con diferencia. La firma tiene sin embargo su detractores y son muchos quienes piensan que Intel es superado por AMD. Un prestigioso fabricante de microprocesadores con cuotas de mercado muy inferiores a las de Intel pero el único capaz de hacerle un mínimo de sombra. Hasta ahora.

Imagen | wired.com
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